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Marges continentales « actives » contre « passives »

Les marges continentales se répartissent généralement en deux classes : « actives » et « passives ».

Une marge continentale active est une région côtière caractérisée par une activité de formation de montagnes, notamment des tremblements de terre, une activité volcanique et des mouvements tectoniques résultant du mouvement des plaques tectoniques. Les caractéristiques des marges continentales actives comprennent :
• Trouvé sur des frontières de plaques principalement convergentes
• Le talus continental descend brusquement dans une fosse océanique profonde (pas de montée continentale)
• Situé principalement autour de l'océan Pacifique

La côte ouest des États-Unis est une marge active caractérisée par des côtes accidentées avec des plages étroites et des falaises abruptes.

Marges continentales passives se produisent là où la transition entre la croûte océanique et continentale qui n'est pas une frontière de plaque active. Des exemples de marges passives sont les régions côtières de l'Atlantique et du Golfe qui représentent un cadre où d'épaisses accumulations de matériaux sédimentaires ont enfoui d'anciennes limites continentales fissurées formées par l'ouverture du bassin de l'océan Atlantique. La côte atlantique des États-Unis est caractérisée par de larges plages, des îles-barrières, de larges plaines côtières (voir les caractéristiques discutées ci-dessous).

Côtes émergentes et submergées

Dans certaines régions du monde, les forces tectoniques poussent les roches le long des régions côtières, principalement dans les régions associées à des marges continentales actives. Ces zones sont appelées côtes émergentes et afficher des éléments tels que des falaises et des terrasses marines (voir ci-dessous). Là où le niveau de la mer monte plus vite que la terre ne monte, ou là où les zones côtières s'enfoncent, on parle de côte submergée. Les côtes submergées sont associées à des marges continentales passives avec de larges plaines côtières et des plateaux continentaux. Les estuaires sont associés à des côtes submergées formées lorsque le niveau de la mer s'élève et inonde les vallées fluviales existantes. Les marges actives peuvent avoir des côtes émergentes et submergées à proximité les unes des autres.