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Chasse aux météorites en Antarctique

Chasse aux météorites en Antarctique


Météorites de l'Antarctique: Un nombre incroyable de météorites presque parfaites se trouvent dans les zones d'ablation de la "glace bleue" de l'Antarctique. La photo ci-dessus montre plusieurs spécimens prélevés dans le champ de glace de la chaîne Miller par la recherche antarctique de météorites de la NASA. Image de la NASA.

Météorite trouver: Lorsque des chasseurs de météorites trouvent un spécimen sur le terrain, il est photographié sur place avec une échelle de mesure et un numéro d'identification visible en arrière-plan. Image de la NASA.

Le meilleur endroit pour chasser les météorites

Dans la plupart des régions du monde, une personne pourrait chercher tout au long de sa vie et ne jamais trouver une seule météorite. Cependant, un petit nombre de chercheurs trouvent plusieurs centaines de météorites chaque hiver dans quelques endroits spéciaux de l'Antarctique.

Dans la plupart des régions du monde, les météorites sont très difficiles à trouver car les météorites qui y tombent peuvent être…

  • rapidement détruit par les intempéries
  • difficile à distinguer des matériaux locaux
  • caché par la végétation
  • recouvert de matériaux de surface

Carte des météorites: Une carte des emplacements de récupération des météorites dans les montagnes transantarctiques. Image de la NASA.

Avantages du climat froid

En Antarctique, les météorites fraîchement tombées sont protégées par le climat froid. Les météorites de fer ne rouillent pas par temps froid et les météorites caillouteuses vieillissent très lentement.

Les membres de l'équipe de recherche se déplacent sur la glace à pied ou en motoneige à la recherche de météorites. Les météorites de couleur sombre contrastent fortement avec la neige blanche et la glace. Certains des objets sombres trouvés sont des météorites, mais les chercheurs trouvent de nombreuses roches terrestres qui ont été incorporées dans la glace par les glaciers. Ils recherchent à pied ou en motoneige, et la méthode qu'ils utilisent est déterminée par les conditions glacielles, les conditions météorologiques et l'abondance des météorites présentes dans la région.

Bien que le climat froid soit idéal pour préserver les météorites, il représente un énorme défi pour les chercheurs qui les chassent. Ils doivent se rendre dans un endroit éloigné où ils vivront dans des tentes par temps froid. À la chasse, ils font face à un froid intense, à un vent violent et à un soleil brûlant. Il faut une personne déterminée et dévouée pour le faire pendant plusieurs semaines chaque année.

Comment la glace antarctique transporte les météorites: Un modèle de la façon dont les météorites tombent dans une zone d'accumulation, sont profondément enfouies par la neige, puis s'écoulent avec la glace vers une zone d'ablation où elles réapparaissent à la surface. Image de la NASA.

Mouvement des glaces et concentration de météorites

Les deux raisons les plus importantes pour lesquelles la chasse aux météorites dans certaines parties de l'Antarctique est si productive sont: 1) les mouvements de glace, et 2) l'ablation.

La glace du continent antarctique est en mouvement. La glace devient plus épaisse dans certaines zones à cause de l'accumulation de neige, puis elle s'écoule lentement de ces zones sous son propre poids. N'oubliez pas que le continent est couvert par un glacier.

La théorie du mouvement des glaces est illustrée dans le diagramme ci-joint. Il montre comment les météorites sont enfouies dans les zones d'accumulation de neige. Ensuite, la glace se déplace sous son propre poids loin de ces champs de neige vers le bord du continent antarctique. Dans certaines régions, les formations rocheuses bloquent l'écoulement de la glace. Lorsque cela se produit, des vents catabatiques stables peuvent éliminer la glace par sublimation et abrasion mécanique. Jusqu'à dix centimètres de glace par an peuvent être éliminés par ces processus d'ablation.

Météo de chasse aux météorites: Cette photographie montre à quoi peuvent ressembler les chasseurs de météorites en Antarctique. C'est un endroit très difficile à vivre, même pendant quelques semaines. Image de la NASA.

Conservation des météorites vierges

Les météorites trouvées en Antarctique sont en parfait état. Ils ne sont pas altérés comme les météorites des climats tempérés. La croûte de fusion d'origine, formée par l'ablation de la météorite lorsqu'elle est tombée dans l'atmosphère, est souvent préservée.

Lorsqu'une météorite est trouvée, une motoneige dotée d'un récepteur GPS haute résolution est conduite sur le site pour obtenir un emplacement très précis. La météorite est ensuite photographiée sur place, récupérée, placée dans un sac en Téflon stérile, attribuée un numéro de champ unique, enregistrée dans un carnet de terrain et donnée une description détaillée du champ. Le site de découverte est ensuite marqué d'un drapeau portant le numéro d'identification de la météorite.

Chasseurs de météorites en motoneige: Les chasseurs de météorites traversent lentement la glace selon un schéma systématique tout en recherchant des météorites. Image de la NASA.

Météorites de pierre de la Lune et de Mars

On pense que presque toutes les météorites trouvées sur Terre sont des morceaux d'astéroïdes. Certains chercheurs pensent que cinq à six pour cent sont des morceaux de l'astéroïde Vesta. Ce sont des morceaux de Vesta qui ont été délogés par les impacts avec d'autres astéroïdes.

Un très petit nombre de météorites (moins de deux cents) ont été déterminées comme des morceaux de Lune ou de Mars après une étude approfondie. Ils sont arrivés sur Terre après avoir été délogés par des impacts d'astéroïdes, voyageant dans l'espace pendant des millénaires, puis tombant sur Terre.

Quelques-unes de ces rares météorites ont été récupérées de l'Antarctique. Les météorites lunaires sont des roches telles que la brèche anorthositique, la brèche basaltique, le gabbro et le basalte de jument. Une roche orthopyroxénite de Mars a également été trouvée.

Informations sur la météorite antarctique
1 ANSMET, The Antarctic Search for Meteorites: Page Web du programme ANSMET sur le site Web de Case Western Reserve University.
2 Collection de météorites antarctiques: informations sur le programme américain de météorites antarctiques sur le site Web de la NASA.
3 Lieux de récupération des météorites antarctiques: carte montrant l'emplacement des sites de récupération des météorites dans les montagnes transantarctiques de l'Antarctique oriental, publiée sur le site Web de la NASA, consultée pour la dernière fois en janvier 2017.
4 Bulletin d'information sur les météorites antarctiques: index des exemplaires du bulletin d'information d'août 1994 à aujourd'hui. Le bulletin contient des informations de classification, des descriptions pétrographiques, des photographies et d'autres informations sur les météorites récupérées au cours de chaque saison de terrain.

Accès aux photos et aux données de météorites

Les météorites découvertes au cours de ces expéditions deviennent la propriété du gouvernement et sont expédiées, toujours congelées, pour être décongelées dans des conditions de salle blanche aux Antarctic Meteorite Curation Labs du Johnson Space Center de la NASA. Des photographies et des données obtenues de la collection de météorites sont mises à la disposition des chercheurs et du grand public par le biais du bulletin Antarctic Meteorite. Découvrez quelques problèmes si vous êtes intéressé par les météorites.